Científicos descubren tortuga de agua dulce que habitó Chile en la era de los dinosaurios

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Autor: Cooperativa.cl

La tortuga habría habitado al noroeste de las Torres del Paine entre 78 y 75 millones de años atrás.

Esta especie midió entre 30 y 40 centímetros de largo, tenía el cuello alargado un caparazón ornamentado con diversas formas poligonales.

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Científicos descubren tortuga de agua dulce que habitó Chile en la era de los dinosaurios
 U. de Chile

La imagen es una ilustración del científico Mauricio Álvarez donde se recrea cómo habría lucido la tortuga y el ambiente en el que habría vivido.

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Un grupo de científicos de la Universidad de Chile descubrió el primer género extinto de tortuga de agua dulce registrada oficialmente en territorio chileno.

Esta tortuga, según la investigación liderada por Jhonatan Alarcón, midió entre 30 y 40 centímetros de largo, tenía el cuello alargado un caparazón ornamentado con diversas formas poligonales.

Los restos fósiles, pertenecientes a tortugas del género Yaminuechelis, fueron encontrados en sucesivas expediciones entre 2015 y 2019.

La tortuga habría habitado esta zona, ubicada al noroeste de las Torres del Paine, entre 78 y 75 millones de años atrás, aproximadamente. El descubrimiento a estas latitudes, afirma el investigador, representa uno de los registros más australes de este tipo de reptiles en el mundo y el más completo encontrado en nuestro país a la fecha.

La investigación, publicada en la revista científica Journal of South American Earth Sciences, permitió identificar a esta tortuga a partir a partir del análisis de múltiples piezas del caparazón y huesos de extremidades, como fémures y húmeros.

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Los fósiles de unos 78 millones de años correspondientes a tortugas del género Yaminuechelis fueron descubiertos cerca de las Torres del Paine. (Foto: U. de Chile)

Estos restos fueron comparados con otros similares pertenecientes principalmente a tortugas dulceacuícolas que vivieron en lo que hoy es la Patagonia Argentina durante el Cretácico y el Paleoceno. La tortuga encontrada en Magallanes estaría cercanamente emparentada a variedades que hoy viven entre el sur de Brasil y el Norte de Argentina, como la Hydromedusa tectifera.

El investigador Jhonatan Alarcón comentó que "la información geológica indica que vivió en un sistema de agua dulce, probablemente algún tipo de sistema fluvial. Estas tortugas convivían con varios otros animales, muchos de ellos aún de identidad desconocida".

"Varios de los fósiles de tortugas los encontramos casi pegados a huesos de saurópodos de gran tamaño, restos de otros tipos de dinosaurios, como los ornitisquios, reptiles, anfibios y también mamíferos. Por otra parte, en estratos cercanos se ha hallado registro de Nothofagus, que son árboles característicos de la Patagonia Chilena y Argentina, además de otros tipos de plantas", detalló el científico.

A futuro, comenta Jhonatan Alarcón, esperan dilucidar si este tipo de tortuga corresponde a una especie nueva. "En nuestro trabajo referimos a un género de tortugas, pero no sabemos si es una especie distinta de las descritas en Argentina. En un próximo paso queremos recolectar más material, ojalá más completo, con el que podamos determinar si se trata de una especie nueva. Si es así, nos entregaría información muy valiosa sobre la evolución y diversidad de este grupo, y nos ayudaría a entender mejor la historia de este género de tortugas y del lugar donde las encontramos", señala.

Las campañas que han permitido éste y otros descubrimientos de la era de los dinosaurios fueron apoyadas por el Instituto Antártico Chileno (INACH), bajo el liderazgo del Dr. Marcelo Leppe, y por el Proyecto Anillo ACT 172099, dirigido por el académico de la Facultad de Ciencias de la U. de Chile, Dr. Alexander Vargas.

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